CURIOSIDADES


¿De verdad queremos vivir tanto?

Por Irreductible | 03/07/2011 @

Es ridículo vivir 100 años mientras que sólo seamos capaces de recordar 30 millones de bytes. Es decir, menos que un compact disc. La condición humana realmente se convierte en obsoleta cada minuto.

Marvin Minsky

Interesante reflexión sobre los grandes avances actuales en longevidad, en contraste con los pocos pasos positivos realizados en solucionar problemas que acarrearían estas elevadas edades como el alzheimer o el propio cáncer.

¿Cómo se crean las auroras?

Por Irreductible | 02/07/2011 @

Producido por forkning.no en colaboración con el Departamento de Física de la Universidad de Oslo, este espectacular video explica de forma realmente sencilla cómo las partículas procedentes de las eyecciones solares viajan hasta la Tierra, entrando en contacto con nuestra magnetosfera y produciendo uno de los espectáculos visuales más bellos del planeta: Las auroras.

Aviones que ayudan a producir nieve

Por Amazings | 01/07/2011 @

Agujero provocado por un avión en una nube en la Antártida | Eric Zrubek and Michael Carmody

Investigadores de EE.UU. han descubierto que los aviones, cuando atraviesan nubes con agua superenfriada (en estado líquido por debajo del punto de congelación) producen agujeros donde se forman cristales de hielo que crecen y pueden dar a lugar a nubes productoras de nieve.

Más información en: Un nuevo mecanismo por el que los aviones influyen en las nubes y producen nevadas (Francis) y en SINC

El vuelo que cambió el mundo

Por aberron | 01/07/2011

El 12 de abril de 1961, a bordo de la nave Vostok 1, el cosmonauta Yuri Gagarin se convirtió en el primer ser humano en viajar al espacio exterior. Cincuenta años después, astronautas y científicos se reunieron en el festival Starmus para homenajear a aquel hombre y aquel vuelo que inauguró la era espacial. Éste es el vídeo-resumen que hemos preparado para lainformacion.com, con los testimonios de los protagonistas de aquella época.

Por cierto, podéis leer aquí la crónica que escribí hace unos días sobre mis impresiones del Starmus: Celos, astronautas y “carne enlatrada”

¿Será éste el verano más largo del siglo?

Por El Navegante | 01/07/2011 @

Varios medios de comunicación saludaron la entrada del verano (en el hemisferio norte) con el anuncio de que estamos ante el que será el verano más largo del siglo. ¿Es cierto esto? Pues, como tantas veces, sí y no. Pero, como diría Jack el Destripador, vayamos por partes.

Lo primero que hay que tener claro es el por qué de las estaciones. Tenemos estaciones debido a la inclinación del eje de la Tierra respecto al plano de su órbita alrededor del Sol. Ello hace que en un punto concreto de dicha órbita la parte norte del eje apunte al Sol y éste dé “de pleno” en el hemisferio Norte y sea verano. En el punto opuesto de la órbita, la parte norte del eje apunta en dirección opuesta al Sol. Es entonces invierno en el hemisferio Norte y verano en el Sur. En esos puntos tienen lugar los solsticios. Las imágenes nos ayudaran a verlo.

Este eje, sin embargo, sí que se mueve lentamente a lo largo del tiempo. Se trata del llamado movimiento de precesión. Este movimiento de precesión, que tiene un periodo de unos 26.000 años, hace que los solsticios se desplacen a lo largo de la órbita de la Tierra y puedan tener lugar en cualquier punto de ella. En esta época que nos ha tocado vivir, casualmente, resulta que los solsticios tienen lugar cerca de dos puntos especiales de dicha órbita: el afelio (punto más alejado del Sol) y el perihelio (punto más cercano).

Como sabemos, el solsticio de verano (del hemisferio norte) tiene lugar alrededor del 21 de junio, siendo el afelio a primeros de julio.

Como es lógico, la fuerza de atracción que el Sol ejerce sobre la Tierra en perihelio es mayor a la ejercida en afelio. Eso hace que la velocidad de la Tierra sea mayor en perihelio que en afelio. Para entendernos, y como no vamos a utilizar en la explicación una fuerza que no existe,la fuerza centrífuga, si en perihelio vamos demasiado lentos, caemos al Sol. Si en afelio vamos demasiado rápido, nos salimos de la órbita hacia fuera. Esto es, la Segunda ley de Kepler.

¿Cuándo tienen lugar entonces los veranos más largos en el hemisferio Norte? Cuando nuestro verano coincide de pleno con la parte más lenta de la órbita terrestre, en afelio. Es decir, el verano más largo tendrá lugar cuando la Tierra pase por el afelio en mitad de nuestro verano, alrededor del 5 de agosto. En la actualidad, el afelio tiene lugar alrededor del 4 de julio y el movimiento de precesión hace que se vaya retrasando poco a poco. Y será dentro de aproximadamente 20 siglos cuando el verano llegará a su máxima duración de 94 días y 8 horas aproximadamente, frente al actual que durará 93 días y 15 horas.

¿Y que hay de lo nuestro entonces? Es decir, ¿será el actual el verano más largo del siglo? Sí, pero no. Estamos ante el verano más largo en muchos siglos, pero será superado con celeridad, pues, como hemos visto, los veranos tienden en este momento a crecer. El próximo verano, sin embargo, no será tan largo como este. ¿Y eso? El motivo es que las cosas son, en la práctica, bastante más complejas. Veamos la gráfica de la duración del verano entre los años 1900 y 2100, obtenida por Borja Tosar.

Como vemos en esa gráfica, el verano actual es el más largo de los últimos tiempos, pero el del 2019 lo superará. ¿Y por qué el crecimiento no es constante y sigue la línea recta? Por la influencia del resto de cuerpos del Sistema Solar, Júpiter, principalmente. Pero la tendencia es clara y nuestro verano seguirá creciendo los próximos siglos.

Mi agradecimiento por la ayuda prestada a Esteban Esteban y Jose Felix Rojas, de la Agrupación Astronómica Vizcaína, Ane Garcés, de Ilatargi Astronomia Taldea y, en especial, a Borja Tosar.

Tu cerebro hace magia

Por Amazings | 30/06/2011 @ 13:58 | Quo | 2 Comentarios

La magia es una disciplina con cientos de años de antiguedad. Detrás de ella existe una larga tradición de investigación nacida de la necesidad de los magos de determinar el límite de la percepción humana y cuánto se puede manipular. A este interés en jugar con nuestra atención y con los errores de nuestro cerebro se han unido ahora los neurocientíficos también interesados en saber por qué los trucos funcionan, son los científicos que escudriñan el cerebro humano. ¿Por qué caemos en la trampa?

Ya ha salido la Revista Quo de este mes con nuestro artículo: Tu cerebro hace magia.

El enunciado de Godwin

Por IdeaSecundaria | 30/06/2011 @

Mike Godwin

La más famosa de las leyes de internet, enunciada por Mike Godwin (1956- actualidad) en 1990. Estipula que a medida que una discusión en internet se alarga, la probabilidad de que aparezca una comparación en la que se mencione a Hitler o a los Nazis tiende a uno.

Es una de las más famosas, porque en verdad hay más, como la ley de Danth, o la ley de Pommer.

Pero centrémonos en la de Godwin. A esta regla también se le llama regla de analogías nazis. Según la Wikipedia, no es una ley, sino un enunciado, de interacción social en la Red y se popularizó a principios de los noventa.

Mike Godwin es un abogado estadounidense que ha llegado a trabajar como abogado de la Fundación Wikipedia y ha sido seleccionado en marzo de este año como miembro de la junta de Open Source Initiative.

Su enunciado no es más que una observación humorística de la realidad que percibía él en Internet, y era una manera de afirmar que la discusión en un espacio de Internet está caducada cuando alguien menciona a Hitler y los nazis. Normalmente se nombraba a este colectivo para afirmar que “ellos hicieron algo, y como son malos, esa acción es mala por definición”, lo cual llevaba a discusiones subjetivas y a veces intrascendentales en el hilo de la discusión.

Muchos moderadores siguen el criterio de esta afirmación para cerrar una discusión, aunque existe un corolario en el enunciado que afirma que la mención expresa y voluntaria de nazis fracasará como intento de cerrar la conversación (a esto se le llama excepción de Quirk)

Una objeción común hecha al meme es que a veces sus usos son apropiados. Por ejemplo, “El simple hecho de que un dirigente mejore la economía no implica su bondad, porque Hitler también lo hizo“. Esta frase es comprensible, porque el usar un personaje conocido evita abundar en explicaciones.

La respuesta típica de Godwin a esta objeción es subrayar que su ley no cuestiona la propiedad de una referencia particular a los nazis, sino que, precisamente porque a veces puede serlo, debe evitarse el abuso. Para, según “asegurar que las comparaciones válidas tengan el impacto apropiado“.

Talento y ciencia concentrados en Lindau

Por Amazings | 29/06/2011 @

Durante estos días se está celebrando en la localidad alemana de Lindau una de las mayores concentraciones de mentes brillantes del momento: El Lindau Nobel Meeting que reune a 23 Premios Nobel hasta el viernes 01 de Junio.

Entre los elegidos para asistir a esta gran concentración de talento contamos con varios amazings como Lucas Sánchez (Sonicando) o América Valenzuela que también se ha desplazado hasta allí para contárnoslo todo desde su blog en Quo, Cóctel de ciencias.

Trinos de aves y evolución

Por Uhandrea | 29/06/2011 @

Paseriformes

Todo el mundo sabe que cada especie de pájaro canta de un modo diferente; cada una tiene su propio canto. Lo que no es tan conocido es que dentro de una misma especie hay o puede haber diferentes dialectos. Son verdaderos dialectos, por no decir que son lenguas; surgen por diversificación, se transforman, y pueden llegar a desaparecer.

Y lo que sospecho que muy poca gente sabe es que los cantos de los pájaros se estudian hoy con herramientas propias de la lingüística y que para analizarlos se utilizan conceptos tales como lengua, gramática, sintaxis, sílaba, etc.

Además de en el campo de la lingüística, los cantos de las aves también se estudian en el de la biología evolutiva.

En las aves, el canto, como el plumaje, es un rasgo que permite identificar a los individuos de una especie, y puede por ello erigirse en barrera reproductiva. Por esa razón, es posible que la diversificación en el canto de las aves, con la consiguiente aparición de distintas variedades o dialectos, haya constituido un factor de especiación.

Hay aves en las que el canto se transmite genéticamente; esto ocurre en la mayoría de las que no pertenecen al orden Passeriformes y dentro de las paseriformes, en los llamados pájaros clamadores (suborden Tyranni o suboscinas). Y en otras, como pájaros cantores (paseriformes del suborden Passeri u oscinas), colibríes, y loros (cacatúas y papagayos), la transmisión tiene una gran componente cultural. El canto de estas aves es, de hecho, el elemento cultural más estudiado en el mundo animal.

El modo de transmisión del canto tiene implicaciones muy importantes. La transmisión cultural está sometida a muchos errores e imprecisiones; también es fácil que se incorporen nuevos elementos en el aprendizaje. Por esas razones, las variaciones o “mutaciones” originadas en la transmisión cultural son mucho más frecuentes que las originadas en la transmisión hereditaria de base genética. Y por todo ello se cree que el canto de los pájaros ha evolucionado más rápidamente en las especies que lo aprenden. Es más, la gran diversidad de especies de pájaros cantores podría deberse a ese hecho. Si la diversificación “lingüística” constituye un factor de especiación y si esa diversificación ocurre con más facilidad en las especies que aprenden el canto, como las oscinas, es lógico que en este grupo haya aparecido un mayor número de especies.

Un estudio reciente ha analizado las tasas de evolución de los cantos de los pájaros cantores (paseriformes oscinas) y de los pájaros clamadores (paseriformes suboscinas) a lo largo del continente americano. Y ha concluido que la latitud ha ejercido un efecto muy importante sobre la evolución de la diversidad silábica en los pájaros cantores, y un efecto más débil sobre la de la longitud del canto en ambos, cantores y clamadores.

Los autores piensan que la diversidad silábica de las suboscinas está muy constreñida por su modo de transmisión y porque rara vez un pájaro emite más de dos sílabas por canto (la media es 1’8+0’08). Las posibilidades de variación son así muy limitadas, ya que es muy improbable que con ese modo de transmisión se incorporen sílabas nuevas, por lo que esa introducción habría ocurrido muy lentamente.

Sin embargo, las oscinas utilizan una media de 3’3 (+0’21) sílabas por canto, y dado que el aprendizaje es fundamental en la transmisión, es mucho más probable que varíe la diversidad silábica en estas. La longitud del canto es un asunto diferente, ya que para modificarla solo hace falta combinar de modo diferente las sílabas existentes. Por esa razón habrían evolucionado del mismo modo en los pájaros de los dos subórdenes.

Existe un claro gradiente latitudinal en la diversidad de especies. La zona ecuatorial es la de mayor riqueza, y conforme nos alejamos hacia el norte o hacia el sur esa riqueza diminuye. Una explicación muy aceptada de ese gradiente latitudinal es que la tasa de cambio de los caracteres que más efecto tienen en los procesos de especiación es mayor en los trópicos, y uno de esos caracteres son las señales sonoras que emiten los animales; el canto de los pájaros es una de esas señales.

Ya he apuntado antes que el canto puede tener una gran importancia como factor de especiación, dado que puede erigirse en barrera reproductiva si se produce una diversificación muy acusada. Por ello, el resultado obtenido en este trabajo contradice esa noción que liga la mayor diversidad con una mayor tasa de evolución.

Los autores del trabajo ofrecen diferentes hipótesis para explicar la discrepancia, pero me ha parecido especialmente sugestiva una según la cual, en las zonas alejadas del Ecuador las tasas de evolución habrían sido más rápidas pero también lo habrían sido las tasas de extinción, por efecto de unas condiciones ambientales más exigentes. Por ello, la diversidad específica se habría mantenido baja, aunque en esas zonas hayan surgido más especies que en los trópicos.

Fuentes:

De esta historia: Jason T. Weir y David Wheatcroft (2011): “A latitudinal gradient in rates of evolution of avian syllable diversity and song length” Proceedings of the Royal Society B 278: 1713-1720.

Para quien esté interesado en la lingüística de los cantos de las aves: Robert C. Berwick, Kazuo Okanoya, Gabriel J. L. Beckers y Johan J. Bolhuis (2011): “Songs to syntax; the linguistics of birdsong” Trends in Cognitive Sciences 15: 113-121.

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